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El metaverso me salvó la vida, ahora lo estoy usando para salvar a otros

He pasado más de 10.000 horas en «el metaverso», o al menos en el proto-metaverso, mundos virtuales habitados por personas reales representadas como avatares. Las experiencias y relaciones que tuve allí me salvaron de un lugar oscuro y me pusieron en la misión de hacer lo mismo por los demás.

Artículo invitado de Noah Robinson

Noah es fundador y director ejecutivo de Very Real Help, y candidato a doctorado en psicología clínica en la Universidad de Vanderbilt. Very Real Help ha creado una plataforma de investigación clínica llamada Help Club para explorar cómo se pueden usar los entornos sociales de realidad virtual para brindar apoyo entre pares cognitivo conductual transdiagnóstico. Very Real Help ha recibido fondos de los Institutos Nacionales de Salud, la Fundación Nacional de Ciencias e inversores para usar Help Club para ayudar a las personas con depresión, ansiedad y otras afecciones de salud mental.

Hay trampas y peligros reales en el metaverso, como la pedofilia y el acoso infantil recientemente destacados por la BBC, o las agresiones sexuales que han ocurrido ya en varias plataformas. Pero como cualquier tecnología, el metaverso se puede usar tanto para bien como para mal. Todo depende de cómo se construye cada aplicación y cómo elegimos usarlas. Con la realidad virtual inmersiva, donde se puede controlar todo el entorno, el potencial para ayudar a las personas es casi ilimitado.

Cuando tenía 13 años me escapé a un juego social virtual llamado Runescape. Justo cuando llegué a la pubertad, me di cuenta de que era gay. Estaba abrumado por sentimientos de vergüenza y ansiedad. Después de varios años con la carga de estar encerrada, me sentí desesperada por mi futuro y consideré terminar con mi vida. Pero una cosa me mantuvo en marcha: cuando hice amigos y subí de nivel junto a ellos en Runescape, los estímulos virtuales crearon verdaderos golpes de dopamina. Estos golpes son un objetivo de tratamiento importante para la depresión: en la terapia, enseñamos a los pacientes a participar en comportamientos gratificantes para aumentar la motivación y potencialmente superar la depresión.

Pasé la mayor parte de mi adolescencia, casi 10.000 horas, viviendo en este mundo virtual. Adentro pude construir una identidad virtual en un mundo de fantasía donde la identidad sexual no era un factor. A medida que gané confianza en el mundo virtual, finalmente creé mi primer clan, que creció constantemente en tamaño. Aunque consistía en 400 «extraños» en Internet, eran mis amigos más cercanos. Eventualmente sentí suficiente pertenencia social y validación para «salir del armario» con ellos. Mis amigos me aceptaron, incluso cuando conocían mi secreto más profundo y oscuro. Pasar por este proceso virtualmente me empoderó para salir del armario en el mundo real y así superar mi depresión.

Desde ese momento supe que quería dedicar mi vida a construir experiencias virtuales que fueran tan convincentes como un videojuego pero también tan efectivas como una terapia.

Sé que es posible porque ya estoy en ese viaje. Desarrollé una aplicación virtual centrada en la salud mental llamada Help Club, disponible en Quest, PC, Mac e iOS, que permite a cualquier persona mejorar su bienestar y salud mental en un entorno virtual. Las personas pueden unirse como avatar y asistir a grupos en vivo dirigidos por entrenadores capacitados. Un metaverso completamente realizado tiene el potencial de cambiar millones de vidas al facilitar la conexión con este tipo de grupo de apoyo virtual.

Help Club apenas está comenzando. Desde el lanzamiento de nuestra versión beta en octubre, miles de personas han ingresado a nuestra comunidad. Estamos comenzando a ver que un entorno seguro y supervisado puede cambiar literalmente la vida de las personas. Help Club está diseñado desde cero para apoyar la salud mental. Estamos capacitando a personas empáticas comunes y corrientes para que se conviertan en entrenadores que puedan liderar grupos de apoyo y enseñar las herramientas científicamente validadas de un enfoque que hemos desarrollado llamado Inmersión conductual cognitiva.

Es un lugar que desearía tener cuando tenía 13 años para guiarme hacia la curación en lugar de atraerme a un mundo de escape.

Construir un espacio de salud mental que esté listo para el metaverso no es fácil y hemos tenido que usar la tecnología para garantizar un mundo seguro para todos. Evaluamos a las personas y monitoreamos las interacciones; aunque no brindamos terapia, hemos adoptado prácticas estándar desarrolladas en clínicas de capacitación en terapia, como grabar interacciones para monitorear la calidad y evitar que los trolls causen daño psicológico. Aunque solo apoyamos a personas mayores de 18 años, también hemos visto demanda de menores que han encontrado nuestra plataforma y quieren ayuda de salud mental.

Estamos empezando a ver resultados emocionantes de nuestra plataforma virtual de salud mental. Es atraer a personas que necesitan ayuda; El 53% de nuestros usuarios tienen niveles (autoinformados) de depresión clínica y el 45% tienen niveles clínicos de ansiedad. Y estamos empezando a observar disminuciones en los síntomas de depresión y ansiedad para aquellos que pasan tiempo en nuestra aplicación.

Si bien VRChat es la plataforma que la BBC destacó recientemente en su historia sobre el acoso infantil, hay ejemplos de espacios seguros en la plataforma. Por ejemplo, una hermosa comunidad transgénero floreció en VRChat y permitió que existieran espacios seguros para algunas personas que estaban luchando con las mismas cosas que yo hice cuando era adolescente. Una persona incluso describió que estuvo pensando en hacer la transición al género opuesto durante 10 años, y fue necesario probarse un avatar femenino en VRChat para finalmente comenzar el proceso de aceptación y buscar un terapeuta de género.

También hemos visto reuniones de Alcohólicos Anónimos y grupos de apoyo para enfermedades crónicas en Altspace. Estos grupos encuentran refugio en estos espacios virtuales, lugares seguros para conectarse con otros en un espacio sin prejuicios. Los espacios son seguros porque las personas tienen la comodidad de permanecer en el anonimato y al mismo tiempo sentir el apoyo social inmersivo de los avatares que los rodean. Si bien estas plataformas pueden brindar ayuda, también pueden causar daño si no hay moderación o responsabilidad. Estas plataformas también deben proteger a los menores manteniéndolos en entornos seguros y moderados.

Help Club también está cambiando vidas. Tenemos miembros del Help Club que comenzaron con ansiedad social severa o depresión y ahora han completado nuestra capacitación como entrenadores y están dirigiendo reuniones para ayudar a otros.

Uno de nuestros miembros compartió públicamente que no había podido salir de su casa en casi tres años. Help Club la ayudó a sentirse cómoda al salir de casa otra vez y dijo que su experiencia fue «infinitamente mejor que tres años de terapia». Ahora que puede salir de casa, puede participar en actividades gratificantes del mundo real que ayudan a las personas a superar la depresión.

Otro miembro informó que estaba demasiado deprimido para ir a trabajar y que había estado acostado en la cama todo el día. Durante casi dos semanas, asistió a las reuniones del Help Club todos los días e informó que podía ir a trabajar por primera vez en mucho tiempo. Nos dijo que tenía lágrimas en los ojos después de llegar a casa después de su primer día de trabajo, pensando en cómo Help Club lo había llevado allí.

Este es solo el comienzo. Se necesita más investigación, incluidos ensayos controlados aleatorios, para saber realmente si el metaverso puede cumplir su promesa de ayudar a las personas a superar los problemas de la vida real. Pero incluso ahora sé que hay miles de otras personas como yo, que buscan escapar al metaverso para evitar, y tal vez incluso curar, el dolor de la vida real.

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